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Una técnica revolucionaria permite despertar al cerebro de un coma

Investigadores de la UCLA han conseguido que un hombre de 25 años recupere la conciencia, aplicando ultrasonidos en el tálamo cerebral. Hasta ahora, la única manera de lograr esto era un procedimiento quirúrgico arriesgado.

Estado de coma - despertar cerebralAlexander Bystritsky, un profesor de psiquiatría y ciencias bioconductuales del Instituto Semel de Neurociencia y Comportamiento Humano de la Universidad de California Los Ángeles (UCLA) ha desarrollado una técnica de ultrasonido que enciende la esperanza de la ciencia sobre uno de los temas más delicados de la salud.

El científico y su equipo han conseguido que un hombre de 25 años en coma recupere la conciencia, aplicando ultrasonidos en el tálamo cerebral. Este hito en el mundo de la ciencia requiere de más estudios sobre otros pacientes para determinar el 100 por ciento de su eficacia, aunque inevitablemente ya representa un enorme avance.

En términos coloquiales, el tratamiento ha consistido en usar ultrasonidos para “reiniciar el funcionamiento” del cerebro dañado. Se trata de estimulación sónica para excitar las neuronas del tálamo, una estructura que sirve como eje central del cerebro para el procesamiento de la información.

“Es casi como hubiésemos vuelto a poner en marcha las neuronas, Hasta ahora, la única manera de lograr esto era un procedimiento quirúrgico arriesgado conocido como estimulación cerebral profunda (ECP), que consiste en implantar electrodos directamente en el interior del tálamo. Nuestro enfoque se dirige directamente al tálamo, pero no es invasivo”, ha señalado la UCLA en un comunicado.

Bystritsky, uno de los pilares de la investigación, también es uno de los fundadores de Brainsonix, la compañía que ha proporcionado el dispositivo empleado en el proyecto. El otro gran responsable del hallazgo es Martín Monti, profesor de Psicología y Neurocirugía de UCLA, quien ha apuntado el gran avance que supone su técnica: se dirige también al tálamo, pero de forma no invasiva.

El dispositivo utilizado es del tamaño de un platillo de taza de café. Genera una pequeña esfera de energía acústica que puede ser dirigida a diferentes regiones del cerebro para excitar el tejido cerebral. Para el nuevo estudio, los investigadores lo colocaron a un lado de la cabeza del hombre y lo activaron 10 veces durante 30 segundos cada una, en un período de tiempo de 10 minutos. Según los investigadores, el dispositivo es seguro, ya que sólo emite una pequeña cantidad de energía.

Esta técnica se dirige al tálamo porque, en personas cuya función mental está profundamente alterada después de un coma, el rendimiento de esta región cerebral está típicamente disminuido. Normalmente, los medicamentos que se prescriben en estos casos se dirigen al tálamo de manera indirecta.

Ahora, los científicos planean probar el mismo procedimiento en varias personas más. Lo harán a partir del próximo otoño en el Ronald Reagan UCLA Medical Center de Los Ángeles.

Si, a partir de estas pruebas, se demuestra que la tecnología es útil, eventualmente podría fabricarse con ella un dispositivo portátil -tal vez incorporado en un casco- que ayude a ” despertar” a los pacientes, incluso a aquellos en estado vegetativo o de mínima conciencia.

Por: Diego Caldentey